Basura espacial en curso de colisión con la luna a 5.800 mph

CABO CAÑAVERAL, Florida.

La luna está a punto de ser aplastada por 3 toneladas de basura espacial, un golpe que creará un cráter que puede albergar varios camiones con remolque.

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El cohete restante se estrellará contra el lado oculto de la Luna a 9.300 km/h (5.800 mph) el 5 de marzo, lejos de las miradas indiscretas de los telescopios. Puede llevar semanas o incluso meses confirmar el impacto con imágenes de satélite.

Ha caído al azar por el espacio, dicen los expertos, desde que China lo lanzó hace casi una década. Pero los funcionarios chinos dudan que sea de ellos.

No importa quién sea, los científicos esperan que el objeto cave un agujero de 10 a 20 metros (33 pies a 66 pies) de diámetro y envíe polvo lunar volando cientos de millas a través de la superficie estéril y picada.

Los desechos espaciales en órbita baja son relativamente fáciles de rastrear. Es poco probable que los objetos que se lanzan más profundo en el espacio golpeen algo, y estas piezas lejanas generalmente se olvidan rápidamente, excepto por un puñado de observadores a los que les gusta jugar al detective celestial.

SpaceX originalmente tomó la culpa de la próxima basura lunar después de que el rastreador de asteroides Bill Gray identificara el curso de la colisión en enero. Se corrigió a sí mismo un mes después, diciendo que el objeto «misterioso» no era una etapa superior del cohete SpaceX Falcon desde el lanzamiento en 2015 de un observatorio climático en el espacio profundo para la NASA.

Gray dijo que probablemente era la tercera etapa de un cohete chino que envió una cápsula de muestra de prueba a la Luna en 2014. Pero funcionarios del ministerio chino dijeron que la etapa superior regresó a la atmósfera terrestre y se quemó.

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Pero hubo dos misiones chinas con designaciones similares, el vuelo de prueba y la misión de retorno de muestras lunares de 2020, y los observadores estadounidenses creen que las dos están confundidas.

El Comando Espacial de EE. UU., que rastrea los desechos espaciales inferiores, confirmó el martes que la etapa superior china de la misión lunar de 2014 nunca había salido de órbita, como se informó anteriormente en su base de datos. Pero no pudo confirmar el país de origen del objeto a punto de chocar contra la luna.

«Nos estamos enfocando en objetos más cercanos a la Tierra», dijo un portavoz en un comunicado.

Gray, matemático y físico, dijo que ahora estaba convencido de que era el cohete chino.

«Me he vuelto un poco más cauteloso sobre estos temas», dijo. «Pero realmente no veo cómo podría ser otra cosa».

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Jonathan McDowell, del Centro de Astrofísica de Harvard y Smithsonian, apoya la evaluación revisada de Gray, pero señala: «El efecto será el mismo. Esto dejará otro pequeño cráter en la luna.

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La luna ya tiene innumerables cráteres, que van hasta 1.600 millas (2.500 kilómetros). Con poca o ninguna atmósfera real, la luna está indefensa contra el constante bombardeo de meteoritos y asteroides, y las naves espaciales que se aproximan ocasionalmente, algunas de las cuales se han estrellado intencionalmente por el bien de la ciencia. Sin clima, no hay erosión y, por lo tanto, los cráteres de impacto duran para siempre.

China tiene un módulo de aterrizaje lunar en el otro lado de la luna, pero estará demasiado lejos para detectar el impacto del viernes justo al norte del ecuador.

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El Orbitador de Reconocimiento Lunar de la NASA también estará fuera de alcance. Es poco probable que Chandrayaan-2, en órbita lunar en India, pase tampoco.

«Durante mucho tiempo había esperado que algo (significativo) golpeara la luna. Idealmente, habría golpeado en el lado cercano de la luna en algún momento cuando realmente pudiéramos verlo», dijo Gray.

Después de fijar inicialmente el próximo ataque SpaceX de Elon Musk, Gray volvió a mirar después de que un ingeniero del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA cuestionó su afirmación. Ahora está «bastante seguro» de que es una parte de un cohete chino, basado no solo en el seguimiento orbital hasta su despegue en 2014, sino también en los datos recibidos de su experiencia de radioaficionado de poco tiempo.

El Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra del JPL respalda la reevaluación de Gray. Un equipo de la Universidad de Arizona también identificó recientemente el segmento del cohete Gran Marcha de China a partir de la luz que se refleja en su pintura durante las observaciones telescópicas del cilindro de la cubierta.

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Tiene aproximadamente 40 pies (12 metros) de largo y 10 pies (3 metros) de diámetro, y hace una revolución cada dos o tres minutos.
Gray dijo que SpaceX nunca lo contactó para disputar su reclamo original. Los chinos tampoco.

“No es un problema de SpaceX ni de China. Nadie presta especial atención a lo que hacen con los desechos en ese tipo de órbita”, dijo Gray.

Rastrear los restos de misiones en el espacio profundo como esta es difícil, según McDowell. La gravedad de la luna puede alterar la trayectoria de un objeto durante los sobrevuelos, creando incertidumbre. Y no existe una base de datos fácilmente disponible, anotó McDowell, aparte de las

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«jugueteando» por sí mismo, Gray y algunos otros.

“Ahora estamos en un momento en el que muchos países y empresas privadas están colocando cosas en el espacio profundo, por lo que es hora de comenzar a realizar un seguimiento de ellas”, dijo McDowell. «Por el momento no hay nadie allí, solo algunos fanáticos en su tiempo libre».

Espacio X, Estados Unidos,

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