Crew Dragon de SpaceX acaba de convertirse en la nave espacial de astronautas más antigua de Estados Unidos

El Crew Dragon de SpaceX se ha convertido oficialmente en la nave espacial estadounidense más antigua jamás construida, rompiendo un récord de 84 días establecido por la misión Skylab-4 de la era Apolo hace casi medio siglo.

Crew Dragon pudo romper ese récord tan rápido porque la NASA finalmente decidió canibalizar su experiencia, capacidades de producción y presupuesto para el cohete Saturno y el Apollo CSM. Diseñado para ser reutilizable de forma rápida y económica, una amplia gama de compensaciones, déficits presupuestarios y errores en el diseño del comité finalmente produjeron un transbordador terriblemente complejo, peligroso, solo parcialmente reutilizable, subóptimo para la mayoría de las tareas y más caro de lanzar que Saturno V.

El transbordador espacial fue en última instancia una bestia para renovar y “reutilizar”, a menudo requiriendo un desmontaje y montaje casi completo y una extensa revisión de la mayoría de los componentes propulsores. En parte debido a estas deficiencias extremas y una falla de lanzamiento catastróficamente fatal solo cinco años después de su debut, el transbordador nunca ha podido realizar su potencial limitado pero aún fuerte, incluida una longevidad orbital máxima de solo unas dos semanas.

La nave espacial Skylab-4 Command and Service Module (CSM) se muestra durante una EVA de febrero de 1974. (NASA)
Crew Dragon, desarrollado por SpaceX, es ahora el nuevo poseedor del récord de longevidad de las naves espaciales tripuladas estadounidenses. (NASA)

Como resultado, la NASA cambió de Saturno I, Saturno V y CSM, una combinación que permitió estaciones espaciales de lanzamiento único, vuelos espaciales tripulados de varios meses y el programa Apolo, al transbordador espacial, un ancla que atrajo al ser humano de la agencia espacial. Las ambiciones de la agencia vuelven a la órbita terrestre baja (LEO). En la defensa del transbordador espacial, la NASA finalmente se ha unido a una iniciativa internacional para construir la Estación Espacial Internacional (ISS), un programa respaldado por transbordadores con varias docenas de lanzamientos de módulos, componentes y suministros cruciales.

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Sin embargo, si la NASA hubiera podido continuar el programa Skylab con Saturn y CSM, una estación espacial con un volumen habitable similar a la ISS 2021 podría haberse completado en solo tres lanzamientos, en comparación con los 30 lanzamientos para construir la ISS.

De cualquier manera, después de una pausa desafortunada e innecesaria de 47 años, SpaceX, con fondos de la NASA, devolvió a la agencia espacial y a los Estados Unidos a su legado de retroceso de los sobres. Inmediatamente después de 20 misiones exitosas de Cargo Dragon no tripuladas hacia y desde la ISS durante los últimos 9 años, todas las cuales han pasado alrededor de un mes en órbita, el tercer lanzamiento de Crew Dragon de SpaceX ya ha roto el récord de longevidad de EE. UU. finalmente está a punto de superarlo antes de que finalice la misión.

Los astronautas Crew-1 de Crew Dragon incluso celebraron el hito en órbita con (aunque virtualmente) Ed Gibson, uno de los tres astronautas que establecieron el récord del Skylab-4 hace 47 años. Además, en una agradable coincidencia, Skylab-4 y SpaceX Crew-1 casi se lanzaron el mismo día, lo que significa que mañana (8 de febrero) será el verdadero 47 aniversario del reingreso y desbordamiento de la misión Skylab-4.

SpaceX devolvió con éxito a dos astronautas de la NASA a la Tierra en agosto de 2020. (NASA / SpaceX)

En total, se espera que todas las misiones operativas de Crew Dragon, de las cuales Crew-1 es la primera, pasen aproximadamente 180 días en órbita entre el lanzamiento y el reingreso. Como la primera nave espacial estadounidense (y la primera nave espacial privada) en intento Un vuelo espacial tan largo, obviamente hay cierta incertidumbre y no hay garantía de que esta primera prueba no se interrumpa, pero las probabilidades están a favor de SpaceX de que la cápsula Crew Dragon C207 salga de la ISS sin problemas y regrese a salvo a su tripulación de cuatro astronautas en la Tierra en mayo de 2021.

Con dos humanos, Crew Dragon regresa a la Tierra bajo cuatro enormes paracaídas. (NASA / Bill Ingalls)
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