El cañón más profundo conocido en el sistema solar, visto desde el espacio

Los mundos del sistema solar más allá de la Tierra tienen características superficiales asombrosas. Gracias a las misiones científicas planetarias, vemos imágenes de cañones, cráteres y acantilados en una variedad de mundos. Un día, estos lugares darán nuevos desafíos a los montañeros y excursionistas. En particular, Marte será un destino preferente. Los futuros senderistas y montañeros tendrán muchas opciones, incluso si tienen que usar trajes espaciales para experimentar la emoción.

Por ejemplo, está el Cañón Valles Marineris Región. Es la característica más grande conocida de su tipo en el sistema solar, varias veces más grande que el Gran Cañón aquí en la Tierra. La Agencia Espacial Europea Orbitador Mars Express acaba de renderizar imágenes impresionantes de este cañón de grietas.

Imágenes de Marte y Mars Express

La última vista de Mars Express se centró en dos trincheras, llamadas «chasma», en el oeste de Valles Marineris. Estos son Ius Chasma y Tithonium Chasma, las partes más profundas de los cañones. Todo el sistema parece complejo y complejo. Esto se debe a que se formó a partir de la actividad tectónica en lugar del proceso de erosión que creó el Gran Cañón. Piense en ello como una grieta en la corteza. Probablemente se formó cuando el bebé Marte se enfrió. La región también se ha visto afectada por cambios en la corteza de la región de Tharsis al oeste. Luego, a medida que la brecha se ensanchaba, la erosión se hizo cargo. Estos procesos crearon el sistema de cañones que vemos hoy. Es un conjunto gigante de cañones de 4.000 km de largo, 200 km de ancho y hasta 7 km de profundidad en algunos lugares.

Esta imagen mapeada muestra las regiones de Ius y Tithonium Chasmata, que Mars Express capturó. Estas dos áreas forman parte de la estructura del cañón Valles Marineris de Mars. El área delimitada por el recuadro blanco en negrita indica el área fotografiada por la cámara estéreo de alta resolución Mars Express el 21 de abril de 2022 durante la órbita 23123. Cortesía del equipo científico Mars Express/NASA/MGS/MOLA

El orbitador Mars Express ha estado dando vueltas alrededor del Planeta Rojo desde 2003. Su tarea principal es obtener imágenes y mapear la superficie y los minerales. Devuelve datos sobre la atmósfera y puede sondear debajo de la corteza. La nave espacial utiliza la cámara estéreo de alta resolución (HRSC) para crear imágenes detalladas de la superficie. Usando esta cámara, los científicos planetarios han visto vistas espectaculares de todo, desde crestas y surcos tallados por el viento hasta cráteres de impacto y canales que alguna vez transportaron agua líquida. También estudiaron volcanes, fallas tectónicas, canales de ríos y antiguas piscinas de lava.

Caminata por los cañones marcianos

Las imágenes del terreno de la superficie marciana de Mars Express y otras misiones inspiran sueños de exploración. Para los aventureros, también sugieren largas caminatas por el planeta rojo. Así que imagina caminar hasta el borde de Tithonium Chasma, por ejemplo, y mirar hacia el cañón. Es lo suficientemente grande y profundo como para empequeñecer algunas de las montañas más altas de la Tierra. Y no será una caminata fácil.

En la parte superior de Tithonium hay depósitos de material oscuro que podría ser arena volcánica arrastrada por el viento del oeste. Tras despejarlos, se atraviesan unas montañas de 3.000 metros de altura que han sido erosionadas por los vientos marcianos. El descenso continúa por zonas que pueden haberse inundado con algún tipo de líquido. Y, por supuesto, hay áreas de deslizamientos de tierra y otros terrenos accidentados para atravesar antes de tocar fondo.

Cette vue en perspective oblique de Tithonium Chasmata, qui fait partie de la structure du canyon Valles Marineris de Mars, a été générée à partir du modèle numérique de terrain et des canaux de nadir et de couleur de la caméra stéréo haute résolution sur Mars Express de los tiene.
Esta vista en perspectiva oblicua de Tithonium Chasmata, parte de la estructura del cañón Valles Marineris de Marte, se generó a partir del modelo digital del terreno y el nadir de la cámara estéreo de alta resolución y los canales de color en Mars Express de la ESA.

Las cosas no se ponen más fáciles en Ius Chasma, con fuertes pendientes para atravesar. Sin embargo, una vez que llegas al fondo del cañón, hay muchas formaciones rocosas para explorar. Pasarán muchos años antes de que el senderismo recreativo esté disponible en Marte. Tal vez hasta entonces, los senderos creados por los geólogos faciliten las cosas.

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Por ahora, sin embargo, la ciencia es la principal razón para la exploración. Estos dos cañones ofrecen pistas sobre el pasado geológico de Marte, mostrando evidencia de actividad tectónica, vulcanismo, erosión eólica y deposición. Estos procesos dan como resultado «fisuras» gigantes que dividen la superficie. También depositan arena en la superficie y crean depósitos de rocas en capas.

Superlativos en otros lugares

Si el senderismo por el cañón no es lo tuyo, siempre puedes considerar Olympus Mons. Es la montaña más alta del sistema solar y se eleva casi 22 kilómetros por encima de los paisajes marcianos circundantes. A los esquiadores les encantaría esta montaña (si hubiera suficiente nieve) porque sería una distancia muy larga desde la caldera hasta la base. Por supuesto, sería una carrera dura. Esta cosa es un volcán en escudo, y miles de erupciones han dado forma y esculpido el paisaje. Dan paso a un acantilado bastante escarpado que desciende durante 8 kilómetros.

Olympus Mons desde la órbita
Olympus Mons desde la órbita. Crédito: NASA

Hablando de acantilados, el más alto del sistema solar no está en Marte. En realidad, está en la luna Miranda, que orbita alrededor del distante Urano. Este enorme acantilado se llama Verona Rupes y se eleva más de 20 kilómetros sobre la superficie. La gente de la NASA calculó que con la baja gravedad de Miranda, alguien saltando desde la parte superior (presumiblemente con protección de bolsa de aire), tendría un viaje de 12 minutos hacia abajo. Alcanzarían una velocidad terminal de unos 200 kilómetros por hora. Siempre que sobrevivieran, los saltadores de Verona Rupes podrían presumir de un increíble viaje emocionante.

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No un cañón, sino un acantilado, el más alto del sistema solar: Verona Rupes, en la luna de Urano Miranda. Cortesía de la NASA.

Para no quedarse atrás, el planeta menor 4 Vesta tiene un cráter llamado Rheasilvia, que tiene 500 kilómetros de diámetro. ¡Eso es aproximadamente el 90% del diámetro de Vesta! El cráter tiene un pico central que se eleva 23 km sobre el suelo del cráter. Llegar a la montaña para escalar bien requeriría descender al cráter por encima de un acantilado. Luego cruzarás un paisaje bastante accidentado para llegar a la cima. La gravedad superficial muy baja significa que esta será una caminata bastante fácil, aunque larga.

Una imagen fija (arriba) de las imágenes de la misión Dawn del polo sur de Vesta, con el pico del cráter Rheasilvia centrado. La vista inferior es una vista coloreada que muestra variaciones en la altura. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI

Beneficios de la exploración planetaria

Misiones como Mars Express, Voyagers, Dawn y otras revelan paisajes espectaculares en todo el sistema solar. Se envían para dar a los científicos planetarios una visión detallada de mundos distantes. Las imágenes que envían son evocadoras e inspiradoras. Puede pasar un tiempo antes de que alguien pueda caminar por estos lugares, pero las imágenes ciertamente inspiran sueños de exploración individual.

Para más información

Vista previa de la misión Dawn
Mars Express se asoma al «Gran Cañón» de Marte
Monte Olimpo
Verona Rupes: el acantilado más alto conocido en el sistema solar

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