Espacio: un planeta con forma de pelota de rugby descubierto por el satélite Keops

WASP-103b no es un exoplaneta como cualquier otro. Descubierto por el satélite de observación Keops, tiene una forma única, parecida a la de una pelota de rugby. Visto a 1.800 años luz del sistema solar, WASP-103b se encuentra en la constelación de Hércules.

La deformación de este exoplaneta se debe al efecto de atracción que provoca la proximidad a su estrella.

Sin embargo, el equipo de astrónomos de la Universidad de Puerto, dirigido por Susana Barros, astrofísica portuguesa, buscaba estudiar este fenómeno.

Sus observaciones dieron lugar a un estudio, publicado el martes 11 de enero en la revista Astronomy & Astrophysics.

Jacques Laskar, cofirmante y astrofísico del Observatorio Paris-PSL, explica que el grupo de científicos quería «saber si podíamos detectar la forma de un planeta observando su curva de tránsito».

Este último se refiere a las variaciones en la luminosidad de una estrella cuando un planeta pasa por delante de ella. La idea era que si tenemos un planeta como «un balón de rugby o un balón de fútbol que pasa por delante de la estrella, no tenemos la misma curva de tránsito», explica.

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La deformación también fue para informar a los investigadores sobre la estructura interna del exoplaneta, rocoso o gaseoso. Precisamente, en una nota de prensa de la Agencia Espacial Europea (ESA), Susanna Barros subraya que “la resistencia de un material a la deformación depende de su composición”.

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Similitudes con Júpiter

WASP-103b está notablemente cerca de su estrella, WASP-103. Unas 50 veces más cerca de su sol que la Tierra del suyo, hasta el punto de darle una vuelta en tan solo veintidós horas, frente a los 365 días de nuestro planeta azul.

Esta es también la razón por la que WASP-103b está tan distorsionado: cuanto más cerca está un planeta de su estrella, más sufre su efecto de atracción, llamado fuerza de marea. La Tierra también está sujeta a ella, pero en menor medida. la luna y el sol periódicamente lo deforman unas pocas decenas de centímetros. Nada se compara con la colosal fuerza ejercida sobre WASP-103b.

Intrigados por este cuerpo celeste de forma inusual, los astrónomos planean obtener tiempo de observación con el telescopio espacial James-Webb. Ya han determinado que WASP-103b tiene una vez y media la masa de Júpiter, con un radio dos veces mayor.

El equipo supone además que, como Júpiter, este exoplaneta tiene un núcleo sólido, envuelto en una capa líquida, rodeado por una atmósfera gaseosa. El planeta con forma de pelota de rugby aún no ha desvelado todos sus misterios, Jacques Laskar está particularmente convencido «de que no pudo haber nacido en este lugar».

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