Estrellas brillantes: los astrónomos descubren las estrellas más distantes de la Vía Láctea

La tendencia de emocionantes descubrimientos astronómicos que alcanzó su punto máximo en 2022 continuará en una ola alta hasta 2023, ya que los astrónomos han detectado en el halo estelar que representa los límites exteriores de la Vía Láctea un grupo de estrellas más lejos de la Tierra que cualquiera conocido en la nuestra. . galaxia: casi a medio camino de una galaxia vecina.

Los investigadores dijeron que estas 208 estrellas habitan en los confines del halo de la Vía Láctea, una nube estelar esférica dominada por la misteriosa sustancia invisible llamada materia oscura que solo se da a conocer a través de su influencia gravitacional. El más lejano de ellos está a 1,08 millones de años luz de la Tierra. Un año luz es la distancia que recorre la luz en un año, o 9,5 billones de kilómetros (5,9 billones de millas).

Estas estrellas, detectadas con el Telescopio Canadá-Francia-Hawái en la montaña Mauna Kea en Hawái, son parte de una categoría de estrellas llamadas RR Lyrae que tienen una masa relativamente baja y generalmente tienen una baja abundancia de elementos más pesados ​​que el hidrógeno y el helio. El más lejano parece tener una masa de aproximadamente el 70% de la de nuestro sol. Ninguna otra estrella de la Vía Láctea ha sido medida con confianza más allá de estas.

Las estrellas que pueblan la periferia del halo galáctico pueden considerarse huérfanas estelares, probablemente originadas en galaxias más pequeñas que luego colisionaron con la Vía Láctea más grande.


Una ilustración muestra los halos internos y externos de la galaxia de la Vía Láctea. (Foto Reuters)

«Nuestra interpretación del origen de estas estrellas distantes es que probablemente se originaron en los halos de galaxias enanas y cúmulos de estrellas que luego se fusionaron, o más simplemente, canibalizaron, por la Vía Láctea», dijo Yuting Feng, estudiante de doctorado en astronomía. estudiante de la Universidad de California, Santa Cruz, que dirigió el estudio, presentado esta semana en una reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Seattle.

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«Sus galaxias anfitrionas han sido trituradas y digeridas por la gravedad, pero estas estrellas quedan a esta gran distancia como restos del evento de fusión», agregó Feng.

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La Vía Láctea ha crecido con el tiempo a través de tales calamidades.

«La galaxia más grande crece comiendo galaxias más pequeñas, comiendo su propia especie», dijo el coautor del estudio Raja GuhaThakurta, catedrático de astronomía y astrofísica de la UC Santa Cruz.

El halo de la Vía Láctea, que contiene una capa interna y otra externa, es mucho más grande que el disco principal de la galaxia y el bulto central que está repleto de estrellas. La galaxia, con un agujero negro supermasivo en su centro a unos 26.000 años luz de la Tierra, contiene quizás entre 100.000 y 400.000 millones de estrellas, incluido nuestro sol, que reside en uno de los cuatro brazos espirales principales que forman el disco de la Vía Láctea. . El halo contiene alrededor del 5% de las estrellas de la galaxia.

La materia oscura, que domina el halo, constituye la mayor parte de la masa del universo y se cree que es responsable de su estructura básica, ya que su gravedad influye en la materia visible para unirse y formar estrellas y galaxias. .

El borde exterior lejano del halo es una región poco conocida de la galaxia. Estas estrellas recién identificadas están a casi la mitad de la distancia de la vecina galaxia Andrómeda de la Vía Láctea.

«Podemos ver que los suburbios del halo de Andrómeda y el halo de la Vía Láctea están realmente dispersos, y están casi ‘espalda con espalda'», dijo Feng.

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La búsqueda de vida más allá de la Tierra se centra en planetas rocosos similares a la Tierra que orbitan en lo que se llama la «zona habitable» alrededor de las estrellas. Ya se han descubierto más de 5.000 planetas más allá de nuestro sistema solar, llamados exoplanetas.

«No lo sabemos con certeza, pero cada una de estas estrellas del halo exterior debería tener la misma probabilidad de tener planetas que las orbiten como el sol y otras estrellas similares al sol en la Vía Láctea», dijo GuhaThakurta.

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