Fragmentos de la Luna vuelan muy cerca de la Tierra

El asteroide Kamo’oalewa, que vuela a solo 14,4 millones de kilómetros de la Tierra cada año en abril, puede haberse desprendido de una antigua colisión lunar.

Simulación del asteroide Kamo`oalewa volando cerca de la Luna y la Tierra. Foto: Addy Graham / Universidad de Arizona

Un pequeño asteroide que orbita cerca de la Tierra podría ser un fragmento de la Luna, resultado de una antigua colisión, según un nuevo estudio publicado el 11 de noviembre. Naturaleza Comunicaciones Tierra y medio ambiente. Si se confirma, el asteroide se convertiría en el primer objeto cercano a la Tierra de origen lunar, lo que podría ayudar a revelar la tumultuosa historia de la Tierra y su satélite natural.

El asteroide de estudio, llamado Kamo’oalewa, fue descubierto por astrónomos en 2016 con el telescopio PanSTARRS en Hawái. Aunque el objeto es 4 millones de veces más oscuro que la luminosidad visible al ojo humano, cada abril la órbita de Kamo’oalewa lo acerca lo suficiente a la Tierra para ser observado con los telescopios más poderosos. En ese momento, la distancia entre el asteroide y la Tierra era de 14,4 millones de kilómetros, casi 40 veces la distancia entre la Tierra y la Luna.

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Las observaciones revelaron que el asteroide no tenía más de 58 m de diámetro, lo que equivale a un gran giro. Por su órbita cercana a la Tierra, Kamo`oalewa pertenece a la categoría de pseudo-satélites, es decir, objetos que orbitan alrededor del Sol pero que se ubican muy cerca de nuestro planeta. Los astrónomos han descubierto muchos cuasi-planetas antes, pero les resulta difícil estudiar los detalles debido a su pequeño tamaño y opacidad.

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El origen de tales objetos es difícil de precisar, pero el equipo de Renu Malhotra, profesor de ciencia planetaria en la Universidad de Arizona, y sus colegas buscaron descubrir el origen de Kamo’oalewa al comprender la opacidad de la luz reflejada en su superficie. . Usando el telescopio de binoculares grandes en la cima de la montaña en el sur de Arizona, el equipo observó a Kamo`oalewa mientras pasaba cerca de la Tierra en abril durante varios años.

Descubrieron que el espectro de luz del asteroide coincidía con las muestras lunares recolectadas durante las misiones Apolo de la NASA, lo que sugiere que el objeto podría ser un fragmento de la Luna. Además, la órbita ultraterrestre del asteroide es muy diferente a la de los meteoritos que vuelan hacia nuestro planeta desde el sistema solar exterior. Esto prueba que Kamo`oalewa permaneció cerca de la Tierra durante mucho tiempo.

Si Kamo’oalewa son restos lunares, los investigadores aún tienen que determinar qué causó su ruptura o cómo voló a su órbita actual. Sin embargo, después de analizar la órbita del objeto, el equipo encontró otros tres asteroides cercanos a la Tierra con órbitas similares. Todos ellos pudieron disparar al espacio en la misma colisión con la Luna vieja. Según los autores del estudio, Kamo`oalewa permanecerá en su órbita actual durante otros 300 años, por lo que tendrán más oportunidades de profundizar en sus orígenes.

A Khang (Seguir Ciencia viva)

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