La NASA suspende las operaciones de perseverancia para salvar el helicóptero de Marte

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Es difícil exagerar la importancia de la NASA Perserverancia rover, que recién comienza su exploración del planeta rojo. Este robot está repleto de instrumentos avanzados que podrían ayudar a revelar evidencia de vida marciana pasada, pero eso fue casi eclipsado por una demostración técnica simple que acompañó el viaje. El helicóptero Ingenuity de la NASA superó todas las expectativas, pero sus días podrían estar contados. Tras un reciente problema de energía, la NASA suspendió la misión del rover con la esperanza de salvar el avión. Funcionó, pero la proximidad del invierno probablemente signifique el final del histórico helicóptero.

La perseverancia se basa en el chasis Curiosity, un diseño que sabemos por experiencia que es lo suficientemente resistente como para sobrevivir años en Marte. El ingenio fue un poco como un Ave María: la NASA no lo construyó con componentes endurecidos y probados en el espacio e instrumentos avanzados. Ingenuity se compone de hardware listo para usar, como un procesador de teléfono inteligente Snapdragon 801 y baterías de iones de litio convencionales. El objetivo era simplemente ver si un helicóptero podría funcionar en Marte, y resulta que sí, sorprendentemente bien.

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Mientras Perseverance se preparaba para aterrizar en Marte, hablamos con Adam Steltzner de JPL, quien dijo que el equipo no esperaba que Ingenuity durara lo suficiente como para impactar en la misión. Sin embargo, más de un año después, el helicóptero realizó 27 vuelos cubriendo siete kilómetros. Todo iba mejor de lo esperado hasta el 3 de mayo, cuando Ingenuity se desconectó. El helicóptero tuvo problemas con la acumulación de polvo en sus paneles solares y se quedó sin energía esa noche. La computadora de vuelo se apagó, al igual que los calentadores necesarios para mantener las baterías en funcionamiento.

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El equipo esperaba que Ingenuity se despertara nuevamente cuando saliera el sol en el Planeta Rojo, pero no fue así. Supusieron que el problema era el reloj interno, que debe estar sincronizado con perseverancia. El helicóptero no tiene suficiente potencia para transmitir a la Tierra, por lo que se conecta al rover. Si los relojes no coinciden, Ingenuity intentará hablar con Perseverance cuando el rover esté ocupado haciendo otras cosas. No queriendo perder el ingenio, la NASA decidió dar un paso drástico; todas las operaciones científicas de Perseverance se suspendieron para que simplemente pudiera escuchar la llamada de Ingenuity.

Afortunadamente, el helicóptero volvió a conectarse unas 24 horas después. La NASA informa que Ingenuity pudo recargar sus baterías al 41% y debería estar listo para volar nuevamente en los próximos días. Sin embargo, estos problemas solo empeorarán con el tiempo. Marte se dirige al invierno, y las heladas temperaturas nocturnas de -195 grados Fahrenheit (-125 grados Celsius) probablemente serán demasiado para las escasas reservas de energía del robot.

En el futuro, Ingenuity solo encenderá sus calentadores cuando la temperatura baje a -40 grados Fahrenheit (y Celsius). Eso debería darle a Ingenuity un poco más de tiempo antes del final, pero incluso en la muerte, este avión interplanetario cambió la forma en que exploramos Marte.

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