Malas noticias para la vida alrededor de Proxima Centauri

Un informe meteorológico reciente de nuestro vecino estelar más cercano, Proxima Centauri, sugiere que la vida probablemente no tiene posibilidad de desarrollarse a su alrededor.

Situada a solo 4,2 años luz de distancia, Proxima Centauri es la estrella más cercana al Sol. Hace unos cuatro años, un equipo de astrónomos del Observatorio Europeo Austral anunció el descubrimiento de un planeta en órbita alrededor de esta estrella, llamado así desde Proxima Centauri b. Hace unos meses, los investigadores también mencionaron la posible presencia de un segundo planeta alrededor de esta estrella. Sin embargo, serán necesarios estudios adicionales para confirmar (o no).

Dicho esto, este sistema planetario es de interés para la comunidad científica por la sencilla razón de que Proxima Centauri b opera en el área llamada “habitable” de Proxima Centauri. Así, desde su descubrimiento, se han realizado varios estudios con el fin de determinar si este mundo podría albergar o no uno o más océanos, en particular. Sin embargo, también vale la pena interesarse por su estrella.

Las enanas rojas

Proxima Centauri no tiene nada que ver con el Sol de hecho. Y por una buena razón: es una enana roja. Estas estrellas, muy representadas en la Galaxia (alrededor del 70% de la población activa), son más pequeño y fresco que el nuestro. Esto significa que su la sala de estar está más cerca desde el centro de la estrella, mucho más cerca que Mercurio al este del sol.

Otro punto importante: se sabe que algunas de estas enanas rojas son muy inestable, proyectando regularmente erupciones estelares a su alrededor. Es decir, el hecho de evolucionar en su zona habitable no garantiza que algún día la vida aparezca allí y menos se desarrolle allí.

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Entonces la pregunta es: ¿Proxima Centauri es una enana roja “tranquila” o inestable? Desafortunadamente, es posible que no le guste la respuesta.

Impresión artística del exoplaneta Proxima b. Créditos: ESO / M. Kornmesser / Wikipedia

Clima espacial particularmente violento

En 2017, ya, un equipo de astrónomos había detectado una gigantesca erupción estelar en la superficie de la estrella. Una erupción tan poderosa que si había vida en Proxima b, probablemente simplemente había desaparecido.

En un nuevo estudio, los investigadores han aislado por primera vez ráfagas de radio tipo IV alrededor de Proxima Centauri. Sin embargo, en la Tierra, estos eventos ocurren después eyecciones de masa coronal, mucho más violento que las llamaradas solares “simples”. En otras palabras, existe una buena posibilidad de que Proxima Centauri también pueda liberar estas eyecciones, en las que grandes cantidades de plasma ionizado y radiación electromagnética se proyectan al espacio.

“Nuestro propio Sol emite regularmente nubes calientes de partículas ionizadas (eyecciones de masa coronal). Sin embargo, dado que esta es mucho más caliente que Proxima Centauri y otras estrellas enanas rojas, nuestra “zona habitable” está lejos de su superficie, por lo que La Tierra está relativamente a salvo de estos eventos., dice Zic, autor principal del estudio. “Además, nuestro planeta ofrece una campo magnético muy fuertecapaz de protegernos de estas intensas explosiones de plasma“.

Esta investigación, por otro lado, muestra que el (los) planeta (s) alrededor de Próxima Centauri pueden sufrir una fuerte erosión atmosférica, exponiéndolos a rayos X y UV muy fuertes. También según el astrónomo, parece probable que las estrellas más comunes de la galaxia, las enanas rojas, definitivamente no sean buenos lugares para que la vida como la conocemos se desarrolle adecuadamente.

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Encontrará los detalles del estudio en La revista astrofísica.

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