Misterioso problema encontrado en la sonda Voyager 1 de la NASA desde 1977

La Voyager 1 continúa funcionando bien, a pesar de su avanzada edad y su distancia de 14.500 millones de millas (23.300 millones de kilómetros) de la Tierra. Y puede recibir y ejecutar comandos enviados por la NASA, así como recopilar y enviar datos científicos.

Pero las lecturas del sistema de control de articulación y actitud, que controlan la orientación de la nave espacial en el espacio, no coinciden con lo que la Voyager está haciendo en realidad. El Sistema de Control de Articulación y Actitud, o AACS, asegura que la antena de alta ganancia de la sonda permanezca apuntando a la Tierra para que la Voyager pueda enviar datos a la NASA.

Debido a la ubicación interestelar de la Voyager, la luz tarda 20 horas y 33 minutos en viajar de ida, por lo que llamar y responder un mensaje entre la NASA y la Voyager lleva dos días.

Hasta ahora, el equipo de la Voyager cree que el AACS sigue funcionando, pero las lecturas de datos del instrumento parecen aleatorias o imposibles. Hasta ahora, la falla del sistema no ha activado nada para poner la nave espacial en «modo seguro». Aquí es cuando solo ocurren las operaciones esenciales para que los ingenieros puedan diagnosticar un problema que pondría en peligro a la nave espacial.

Y la señal de la Voyager es más fuerte que nunca, lo que significa que la antena aún apunta a la Tierra. El equipo está tratando de determinar si estos datos incorrectos provienen directamente de este instrumento o si la causa es otro sistema.

«Hasta que se comprenda mejor la naturaleza del problema, el equipo no puede predecir si esto podría afectar el tiempo que la nave espacial puede recopilar y transmitir datos científicos», según un comunicado de la NASA.

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«Un misterio como este es algo normal en este punto de la misión Voyager», dijo en un comunicado Suzanne Dodd, gerente de proyecto de Voyager 1 y 2 en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. .

«Las naves espaciales tienen casi 45 años, lo que va mucho más allá de lo que habían anticipado los planificadores de la misión. También estamos en el espacio interestelar, un entorno de alta radiación en el que ninguna nave espacial pudo haber volado antes. Así que hay grandes desafíos para el Pero Creo que si hay una manera de arreglar eso con AACS, nuestro equipo la encontrará».

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Si el equipo no determina el origen del problema, simplemente pueden adaptarse, dijo Dodd. O si pueden encontrarlo, el problema se puede resolver modificando el software o confiando en un sistema de hardware redundante.

Voyager ha confiado en sistemas de respaldo antes para durar tanto como lo ha hecho. En 2017, la sonda encendió propulsores que se usaron en sus primeros encuentros planetarios en la década de 1970, y todavía funcionaban después de permanecer sin usarse durante 37 años.

Las sondas envejecidas producen muy poca energía por año, por lo que los subsistemas y los calentadores se han apagado a lo largo de los años para que los sistemas críticos y los instrumentos científicos puedan seguir funcionando.

La Voyager 2, una nave espacial hermana, continúa funcionando bien en el espacio interestelar a 12,100 millones de millas (19,500 millones de kilómetros) de la Tierra. En comparación, Neptuno, el planeta más alejado de la Tierra, está a solo 2.900 millones de kilómetros de distancia. Ambas sondas se lanzaron en 1977 y superaron con creces su objetivo original de sobrevolar planetas.

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Ahora se han convertido en las dos únicas naves espaciales en recopilar datos del espacio interestelar y proporcionar información sobre la heliosfera, o la burbuja creada por el sol que se extiende más allá de los planetas de nuestro sistema solar.

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