Probando el telescopio Webb el jueves antes de establecer la fecha de lanzamiento objetivo – Spaceflight Now

NOTA DEL EDITOR: Actualizado a las 5:30 p.m. EST (2230 GMT) con una actualización sobre cuándo la NASA lanzará una nueva fecha de lanzamiento objetivo para Webb.

Los equipos de tierra trabajan con el telescopio espacial James Webb dentro del edificio de ensamblaje final del cohete Ariane 5 en la Guayana Francesa. Crédito: ESA-Manuel Pedoussaut

Los técnicos en un puerto espacial de la jungla de América del Sur completaron el jueves pruebas en el telescopio espacial James Webb para asegurarse de que solucionaron un problema de interfaz de comunicaciones « difícil » que interrumpió los preparativos del lanzamiento a principios de esta semana.

Los funcionarios de la NASA y la Agencia Espacial Europea confirmarán la fecha de lanzamiento prevista de la misión, actualmente programada para el 24 de diciembre como muy pronto, el viernes.

Las autoridades dijeron el jueves por la mañana que no querían anunciar oficialmente una nueva fecha de lanzamiento objetivo hasta que los equipos en Guyana completaran una prueba de «actividad» del telescopio Webb, ya montado en la parte superior de su cohete Ariane.5 dentro de un hangar.

«No nos arriesgamos con Webb», dijo Thomas Zurbuchen, director científico de la NASA. “Es lo suficientemente arriesgado como eso. Nos aseguramos absolutamente de que todo funcione.

Webb le ha costado a la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense aproximadamente $ 9,7 mil millones para diseñar y desarrollar desde la década de 1990. La Misión One-In-A-Generation será el instrumento científico más caro jamás lanzado al espacio.

Tripulaciones del Centro Espacial de Guyana en Kourou, Guayana Francesa, izaron el telescopio Webb hasta la parte superior de su lanzador europeo Ariane 5 el sábado 11 de diciembre. Pero los equipos descubrieron una pérdida de datos intermitente en una interfaz de comunicación entre el observatorio y el sistema de lanzamiento.

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Un cable de datos transmite señales del telescopio a lo largo del cohete y a través de la plataforma de lanzamiento del Ariane 5. La conexión es una pieza de equipo de apoyo en tierra, lo que significa que solo se utiliza en tierra antes del despegue.

Zurbuchen dijo que los ingenieros de la NASA están liderando los esfuerzos para resolver el problema, con la ayuda de la ESA y Arianespace, el proveedor de servicios de lanzamiento de cohetes.

«Creemos que han encontrado (el problema de la interfaz de comunicación), pero la prueba está en el pudín», dijo Zurbuchen el martes. «La cosa tiene que pasar la prueba de vitalidad antes de que pueda decir (podemos continuar)». «

Estas cosas están sucediendo en el área del lanzamiento, dijo Zurbuchen. «Es solo que cuando es Webb, no hay pequeños problemas».

Los funcionarios planearon reunirse a las 6:00 p.m. KST (2300 GMT) el jueves para discutir si seguir adelante con la campaña de lanzamiento. Los funcionarios anunciaron a principios de esta semana que el lanzamiento de Webb se retrasaría del 22 de diciembre al viernes 24 de diciembre como muy pronto, para dar tiempo a la resolución de problemas no planificada.

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Le lancement avait déjà été retardé à partir du 18 décembre après qu’une bande de serrage reliant Webb à son adaptateur de charge utile s’est ouverte par inadvertance lors du traitement à l’intérieur d’une salle blanche du port spatial de la Guyane francésa. Los funcionarios ordenaron más pruebas para garantizar que el observatorio no se dañara por las vibraciones inducidas durante el incidente, y Webb regresó con un buen control de salud.

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Zurbuchen dijo que estaba «bastante optimista» de que Webb sería autorizado para el resto de la campaña de lanzamiento.

«Pero no lleves eso al banco todavía», dijo. “Tenemos que pasar esta prueba. «

Si las pruebas del jueves se completaran según lo programado, los equipos de tierra podrían encapsular a Webb en el carenado de carga útil fabricado en Suiza del cohete Ariane 5 el viernes. Una grúa bajará el carenado de morro sobre el observatorio sobre el lanzador Ariane 5, completando el montaje del cohete que enviará a Webb a su estación de operaciones en órbita alrededor del punto L2 de Lagrange, una ubicación gravitacionalmente estable cuatro veces más alejada que la luna. .

“Nada es rutinario en Webb, pero es mucho más rutinario después de eso porque la nave espacial ahora está encapsulada, y es principalmente material de cohetes”, dijo Zurbuchen. «Y con el formidable historial de la ESA y Arianespace, se puede establecer una fecha de lanzamiento».

“Cuando una nave espacial está encima del cohete, quieres sacarlo del planeta lo antes posible, después de haber realizado todas las comprobaciones”, dijo Zurbuchen.

La NASA dijo el jueves temprano que los funcionarios darían a conocer una actualización sobre la fecha de lanzamiento de Webb el jueves por la noche. Zurbuchen tuiteó hoy más tarde que una actualización de calendario no estaría disponible hasta el viernes.

Webb es el telescopio espacial más grande de la historia, 100 veces más poderoso que el telescopio espacial Hubble de 30 años. Se pliega hacia atrás para caber dentro del cono frontal de 17,7 pies (5,4 metros) de diámetro del cohete Ariane 5, el carenado más ancho de cualquier vehículo de lanzamiento actualmente operativo.

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Una vez en el espacio, el observatorio desplegará un panel solar, desplegará una antena de comunicaciones de alta ganancia y luego abrirá una térmica de cinco capas para evitar que el calor y la luz solar lleguen a los espejos y detectores de infrarrojos del telescopio. A continuación, Webb abrirá dos alas para completar la colocación del espejo principal del telescopio, que tiene más de 6,5 metros de diámetro.

El espejo primario se compone de 18 segmentos hexagonales individuales. Cada segmento de espejo está hecho de berilio y recubierto con una fina capa de oro para promover la reflectividad. Trabajando al unísono, los 18 espejos enfocarán la luz en un espejo secundario y luego en el grupo de instrumentos del observatorio, que alberga detectores enfriados a menos 447 grados Fahrenheit, solo 7 grados por encima del cero absoluto.

Webb buscará la luz de las primeras galaxias después del Big Bang hace casi 13.700 millones de años. Los instrumentos del observatorio también estudiarán las atmósferas de los planetas alrededor de otras estrellas, revelando cuáles pueden ser habitables.

«¿Estamos solos? ¿Es la Tierra única? ¿Tenemos otros planetas que pueden albergar vida?», Dijo Antonella Nota, científica del proyecto de la ESA para Webb, en una conferencia de prensa el jueves. «Preguntas muy ambiciosas que nos desafían a todos. Por lo tanto, Webb estudiará en detalle las atmósferas de estos exoplanetas y estamos buscando elementos como metano, oxígeno, agua, los componentes básicos de la vida «.

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