Se ha descubierto un asteroide que pasa por la órbita de Mercurio

Los astrónomos han detectado el asteroide más rápido en órbita alrededor del Sol y, a veces, se acerca más al Sol que al planeta Mercurio.

El asteroide 2021 PH27 se descubrió a principios de este mes y tiene el período orbital más corto de todos los asteroides conocidos en el sistema solar. La órbita del asteroide de aproximadamente 1 kilómetro de diámetro lo lleva a 20 millones de kilómetros (12 millones de millas o 0,13 au) del Sol cada 113 días.

Esta ilustración muestra las ubicaciones de los planetas y el asteroide 2021 PH27 en la Noche del Descubrimiento del 13 de agosto de 2021, ya que se verían desde un punto de vista en el plano del sistema solar. Crédito: CTIO / NOIRLab / NSF / AURA / J. da Silva

Pero las observaciones de seguimiento de este objeto revelan que se encuentra en una órbita inestable, que cruza las órbitas de Mercurio y Venus. Esto significa, según los astrónomos, que en unos pocos millones de años, probablemente será destruido en una colisión con uno de estos planetas o el Sol, o será arrojado de su posición actual.

Una idea del origen de este objeto es que podría ser un cometa extinto del sistema solar exterior que fue capturado en una órbita de corta duración mientras pasaba cerca de uno de los planetas terrestres. Pero también hay otras posibilidades.

“Lo más probable es que 2021 PH27 se haya desalojado del cinturón de asteroides principal entre Júpiter y Marte y la gravedad de los planetas internos haya dado forma a su órbita en su configuración actual”, dijo Scott S. Sheppard, de la Carnegie Institution of Science, quien hizo el descubrimiento, junto con Ian Dell’Antonio y Shenming Fu de la Universidad de Brown.

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La representación de este artista muestra el asteroide (arriba) y el planeta Mercurio (abajo). Crédito: CTIO / NOIRLab / NSF / AURA / J. da Silva

El asteroide está tan cerca del campo gravitacional masivo del Sol que experimenta los efectos relativistas generales más significativos de cualquier objeto conocido en el sistema solar, dijo el equipo. En su punto más cercano al Sol, el objeto probablemente alcanzó casi 500 grados C (900 grados F). Hace suficiente calor para derretir el plomo.

2021 PH27 ahora ha pasado detrás del Sol y no será visible hasta principios de 2022. Luego se planean otras observaciones para determinar su órbita precisa, lo que permitirá que se le nombre oficialmente.

Sheppard dijo que el descubrimiento de 2021 PH27 es importante porque ayudará a los astrónomos a aprender más sobre los asteroides que algún día podrían impactar la Tierra.

“Comprender la población de asteroides dentro de la órbita de la Tierra es importante para completar el censo de asteroides cercanos a la Tierra, incluidos algunos de los impactadores terrestres más probables que pueden acercarse a la Tierra durante el día y que no se pueden descubrir fácilmente en la mayoría de los estudios que observan de noche, lejos del Sol ”, dijo Sheppard.

Otras lecturas:
Comunicado de prensa de NOIRLab
Comunicado de prensa de Carnegie Science

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