Un rover chino hace un sorprendente descubrimiento de agua en el lugar de aterrizaje en Marte

Zhurong aterrizó en una gran llanura en el hemisferio norte de Marte llamada Utopia Planitia el 15 de mayo de 2021, donde Módulo de aterrizaje Viking 2 de la NASA aterrizó en 1976.

La misión principal del rover, que duró tres meses, fue buscar signos de vida antigua. Estudió los minerales, el medio ambiente y la distribución de agua y hielo en la llanura, que es parte de la cuenca de impacto más grande en las tierras bajas del norte de Marte. El rover continúa explorando su lugar de aterrizaje y envía información al orbitador Tianwen-1 que gira alrededor del planeta.

Los datos obtenidos del estudio inicial de la cuenca del rover sugieren que la cuenca de Utopia Planitia contenía agua en un momento en que muchos científicos pensaban que Marte estaba seco y frío.

Un estudio que detalla los hallazgos publicado el miércoles en la revista Los científicos progresan.

Un planeta cambiante

Marte fue una vez cálido y húmedo hace miles de millones de años, pero algo cambió y convirtió al planeta en el páramo árido y helado que es hoy. El Planeta Rojo entró en este período durante lo que se conoce como la Época Amazónica, que comenzó hace unos 3 mil millones de años y aún continúa.

«Lo más grande y nuevo es que encontramos minerales hidratados en el sitio de aterrizaje que se encuentra en el joven terreno amazónico, y estos minerales hidratados son (indicadores) de actividades acuáticas como actividades (aguas subterráneas)», dijo Yang, autor principal del estudio. estudio. Liu, investigador del Laboratorio Estatal Clave de Clima Espacial de la Academia China de Ciencias y del Centro de Excelencia en Planetología Comparada de la Academia.

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Los investigadores analizaron datos del rover Zhurong sobre sedimentos y minerales encontrados en la cuenca, así como análisis realizados por varios de los instrumentos del rover en su entorno. Encontraron sílice hidratada y sulfatos, similares a los minerales hidratados descubiertos por otras misiones que estudian diferentes regiones del planeta rojo.

El rover Zhurong mira a su módulo de aterrizaje mientras brinda una vista del lugar de aterrizaje.

Los minerales estaban contenidos en rocas de tonos brillantes, donde los colores ayudan a resaltar su composición. Los investigadores determinaron que estas rocas en el lugar de aterrizaje constituyen una capa de corteza dura. Este tipo de capa se puede formar cuando una cantidad significativa de agua, ya sea agua subterránea que sube o hielo subterráneo que se derrite, convierte el suelo en una costra dura después de que el agua se haya evaporado.

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El descubrimiento de esta capa de corteza dura, que es más gruesa que la corteza dura probablemente formada por el vapor de agua atmosférico que se encuentra en otros sitios de aterrizaje marcianos, sugiere que Utopía Planitia tuvo un ciclo de agua activo hace decenas de millones de años más prolongado de lo que predijeron los científicos. .

Esto se suma a la creciente evidencia descubierta por las misiones a Marte de que el Planeta Rojo ha pasado por ciclos de húmedo y caliente, y seco y frío, en lugar de causar un cambio climático dramático y duradero. Estos flujos y reflujos climáticos pueden haber sido el resultado de volcanes activos o impactos de otros objetos celestes, dijo Yang.

Exploración de combustible

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Este descubrimiento sorprendió a los investigadores porque las observaciones anteriores de los orbitadores no habían revelado la firma de minerales hidratados en el lugar de aterrizaje. Es por eso que la exploración usando el rover fue esencial, dijo Yang.

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Utopia Planitia ha atraído el interés de los científicos, ya que algunos creen que el área alguna vez albergó un océano.

«Así, el descubrimiento de minerales hidratados (a) conocimientos significativos sobre la historia geológica e hídrica de la región y la evolución climática de Marte», dijo Yang.

Yang dijo que esperaba que el rover pudiera analizar las capas de un cráter en la llanura para encontrar más información sobre la historia del agua en el área.

Esta perspectiva muestra el escudo térmico desechado del módulo de aterrizaje en el fondo del lugar de aterrizaje.

Los hallazgos también sugieren que puede haber «almacenes considerables» de agua en minerales hidratados o incluso en hielo molido, que los futuros exploradores humanos podrían usar en misiones tripuladas a Marte.

“Uno de los recursos más importantes para los exploradores humanos es el agua”, dijo Yang. «Los minerales de hidratos, que contienen agua estructural, y el hielo molido se pueden utilizar como un importante recurso hídrico en Marte».

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