Walter Cunningham: muere el último astronauta superviviente de la misión Apolo 7 | Noticias americanas

Walter Cunningham, el último astronauta sobreviviente de la primera misión espacial tripulada exitosa del programa Apolo de la NASA, murió a los 90 años.

Cunningham se unió a sus compañeros de equipo Walter Schirra y Donn Eisele para la misión Apolo 7 de 11 días en 1968, que se llevó a cabo en la órbita terrestre baja.

Su misión fue el primer vuelo de prueba humano de la nueva nave espacial Apolo, en la que una docena de astronautas aterrizarían en la superficie lunar entre 1969 y 1972.

Cunningham fue el piloto del módulo lunar durante el vuelo, aunque el Apolo 7 no llevó la nave de aterrizaje y fue responsable de todos los sistemas de la nave espacial excepto el lanzamiento y la navegación.

Fue el último miembro superviviente de la tripulación tras la muerte del comandante de la misión Walter Schirra y el piloto del módulo de mando Donn Eisele en 2007 y 1987 respectivamente.

La familia de Cunningham dijo que murió en el hospital «por complicaciones de una caída, después de una vida plena».

Despegando el 11 de octubre de 1968, el Apolo 7 marcó la reanudación del programa de vuelos espaciales lunares de la NASA 21 meses después del incendio que mató a los tres miembros de la tripulación del Apolo 1 – Gus Grissom, Ed White y Roger Chaffee – durante un ensayo de lanzamiento desde tierra al final de enero de 1967.

Antes de su asignación al Apolo 7, Cunningham se había desempeñado como piloto de respaldo del módulo lunar para la desafortunada misión del Apolo 1 y formó parte de la tripulación principal del Apolo 2 hasta su cancelación.

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Walter Cunningham en 2014. Foto: AP
De izquierda a derecha: Donn Eisele, Walter Schirra y Walter Cunningham hablan con el presidente Lyndon Johnson después de que la nave espacial Apolo 7 se estrellara en el Océano Atlántico.
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De izquierda a derecha: Donn Eisele, Walter Schirra y Walter Cunningham hablan con el presidente Lyndon Johnson después de que la nave espacial Apolo 7 se estrellara en el Océano Atlántico.

El Apolo 7 proporcionó la primera transmisión de televisión en vivo de las actividades de la tripulación a bordo y se destacó por los intercambios irritables entre el control de tierra y los astronautas, quienes desarrollaron resfriados durante el vuelo y, a veces, expresaron abiertamente su descontento con los directores de la misión.

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En parte debido a estas tensiones, ninguno de los tres astronautas regresó al espacio.

La misión fue considerada un éxito técnico por probar las capacidades de los sistemas que llevarían al Apolo 11 a la superficie lunar en julio de 1969.

Cunningham, quien sirvió en la Marina y el Cuerpo de Marines de EE. UU., volando 54 misiones como piloto de combate antes de retirarse con el
rango de coronel, fue seleccionado como astronauta en 1963 como parte de la tercera clase de astronautas de la NASA.

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    El cohete espacial que transportaba a los astronautas del Apolo 7 Walter Schirra, Donn Eisele y Walter Cunningham en 1968. Foto: AP
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El cohete que transportó a los astronautas del Apolo 7 Walter Schirra, Donn Eisele y Walter Cunningham en 1968. Foto: AP

Entre su servicio militar y su permanencia en la NASA, Cunningham pasó tres años como científico trabajando en estudios clasificados de defensa y temas relacionados con el campo magnético de la Tierra.

«Walt Cunningham fue un piloto de combate, físico y empresario, pero, sobre todo, fue un explorador», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, en un comunicado anunciando su muerte.

Después del Apolo 7, se asignó a Cunningham para dirigir la rama Skylab, uno de los primeros programas de la estación espacial, bajo la dirección de la tripulación de vuelo de la NASA, y se retiró de la agencia espacial en 1971.

Siguió una carrera posterior a la NASA como inversionista y ejecutivo en varias empresas comerciales, y con frecuencia se convirtió en orador principal y presentador de programas de radio.

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A Cunningham le sobreviven su esposa Dorothy y sus hijos Brian y Kimberly.

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