Elon Musk ofrece una actualización sobre el megacohete Starship de SpaceX – Spaceflight Now

Foto de archivo del fundador, director ejecutivo e ingeniero jefe de SpaceX, Elon Musk. Crédito: NASA / Aubrey Gemignani

El fundador de SpaceX, Elon Musk, detalló el progreso en el programa Starship de próxima generación de la compañía el lunes, diciendo que el enorme cohete podría “probablemente” intentar su primer lanzamiento a la órbita terrestre el próximo año, y agregó que Starship volará cientos de misiones antes de que SpaceX ponga a la gente en- tablero.

Aprovechando un complejo de producción en constante crecimiento en el sur de Texas, SpaceX está construyendo nuevos prototipos de Starship a un ritmo de varios vehículos por mes. Algunos de los prototipos son estrictamente para pruebas en tierra, pero el próximo banco de pruebas de Starship de SpaceX, diseñado SN6, podría intentar una prueba de salto de 500 pies (150 metros) a finales de esta semana.

La nave de prueba de Starship más reciente, llamada SN5, fue la primera Starship con tanques propulsores de tamaño completo para realizar un lanzamiento y aterrizaje exitosos. Durante la breve prueba de subida y bajada de SN5 el 4 de agosto, el prototipo voló a una altitud de 500 pies impulsado por un solo motor Raptor alimentado con metano, luego hizo un descenso controlado a una plataforma de aterrizaje cercana.

Hablando por teléfono el lunes durante la Cumbre virtual Humans to Mars, Musk está “haciendo un buen progreso” en el programa Starship. Hizo hincapié en los avances de SpaceX en la ampliación de la producción de los vehículos de prueba Starship, que están hechos de acero inoxidable, en las instalaciones de prueba y desarrollo de Boca Chica de la compañía cerca de Brownsville, Texas.

“Lo principal que necesitábamos para avanzar con Starship es el sistema de producción”, dijo Musk, y agregó que hacer un prototipo era “relativamente fácil” en comparación.

Numerosas estructuras, edificios de montaje de gran altura y elementos de infraestructura de lanzamiento han surgido en Boca Chica durante el último año. SpaceX ensambló el primer prototipo de Starship al aire libre, utilizando soldadura al aire libre, pero los equipos están trasladando la producción a instalaciones interiores con clima controlado.

Varios prototipos de Starship fueron destruidos durante las pruebas en tierra desde que SpaceX construyó el primer vehículo de prueba de Starship el año pasado. Pero SpaceX recopiló datos críticos durante esas pruebas, lo que permitió a los ingenieros actualizar las especificaciones de diseño y mejorar el diseño de Starship.

“Construir el sistema de producción para que podamos construir en última instancia cientos o miles de naves estelares, esa es la parte difícil”, dijo Musk el lunes. “Pero hemos estado haciendo un buen progreso en el sistema de producciones como la gente puede ver en las fotos aéreas de Boca Chica.

“Hace un año, no había casi nada allí, y ahora tenemos mucha capacidad de producción”, agregó Musk. “Estamos fabricando rápidamente más y más barcos, y pronto comenzaremos la producción del propulsor”.

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Musk dijo que SpaceX planea comenzar la producción del primer prototipo del primer refuerzo de etapa de Starship, llamado Super Heavy, a finales de esta semana.

Starship es fundamental para la visión de Elon Musk, el fundador multimillonario de SpaceX, quien estableció la empresa con la misión de enviar personas a Marte. Future Starships podría viajar a Marte con hasta 100 personas, dice Musk.

SpaceX planea volar vehículos de prueba de Starship y prototipos Super Heavy en saltos a altitudes más altas antes de intentar un lanzamiento orbital. Al igual que los primeros vuelos de prueba de Starship, los primeros prototipos Super Heavy volarán a altitudes bajas con un subconjunto de motores Raptor, comenzando con dos de las centrales eléctricas fabricadas por SpaceX, dijo Musk.

Los experimentos de Starship a mayor altitud requerirán que SpaceX instale un cono de nariz aerodinámico en los futuros vehículos Starship, junto con aletas y otras superficies aerodinámicas. Los vuelos de Starship a mayor altitud también necesitarán tres motores Raptor, antes de que SpaceX finalmente pase a una configuración de Starship de seis motores para misiones orbitales, que también requerirán un escudo térmico para el reingreso.

Con el cono de nariz agregado, el vehículo Starship alcanzará una altura de alrededor de 164 pies, o 50 metros. El vehículo mide alrededor de 30 pies (9 metros) de diámetro, aproximadamente una vez y media el diámetro de un jumbo jet Boeing 747.

Para misiones orbitales, Starship volará como el escenario superior sobre el enorme refuerzo de primera etapa Super Heavy. Combinado con la primera etapa Super Heavy, toda la pila tendrá una altura de aproximadamente 394 pies (120 metros), según el sitio web de SpaceX.

Ambas etapas regresarán a la Tierra para aterrizajes propulsivos, al igual que la primera etapa del cohete Falcon 9 parcialmente reutilizable de SpaceX. Eso hará que el Super Heavy y Starship sean completamente reutilizables.

SpaceX dice que una nave espacial operativa podría transportar más de 100 toneladas métricas, o 220.000 libras, de carga a la órbita terrestre baja, más que cualquier cohete desde el lanzador Saturno 5 de la era Apolo de la NASA.

SpaceX realizó una “prueba de salto” de un prototipo de Starship el 4 de agosto en las instalaciones de lanzamiento de la compañía en el sur de Texas. Crédito: SpaceX

Musk dijo el lunes que los ingenieros han modificado el diseño del propulsor Super Heavy aumentando el empuje de sus motores Raptor, lo que permite a SpaceX eliminar varios Raptors del diseño. Es el último de una serie de ajustes de diseño realizados desde que Musk presentó el programa de cohetes gigantes en 2016, cuando fue nombrado “BFR”.

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Musk dijo anteriormente que el impulsor Super Heavy tendría más de 30 motores Raptor alimentados con metano, pero Musk dijo el lunes que SpaceX está tratando de “simplificar la configuración”.

“Así que podrían ser 28 motores”, dijo Musk. “Eso es todavía muchos motores. También terminaremos aumentando el empuje de los motores “.

Un anillo externo de motores en el propulsor Super Heavy tendrá boquillas fijas, mientras que un grupo interno de ocho Raptors controlará su empuje para dirigir el cohete durante el despegue y el aterrizaje.

Con el tiempo, la fila exterior de motores podría generar cada una alrededor de 300 toneladas, o alrededor de 600.000 libras, de empuje, según Musk. Los ocho motores internos producirán cada uno unas 210 toneladas, o 420.000 libras, de empuje. Eso le dará al Super Heavy más de 15 millones de libras de empuje total al despegar.

SpaceX está considerando plataformas flotantes gigantes para los lanzamientos operativos de Super Heavy y Starship, pero los vuelos de prueba a corto plazo se basarán en Boca Chica. SpaceX suspendió el trabajo de desarrollo de Starship en sitios en la Costa Espacial de Florida el año pasado.

Cuando se le preguntó el lunes cuándo SpaceX podría realizar el primer lanzamiento y reingreso orbital de Starship, Musk respondió: “Probablemente el próximo año”.

“Espero que hagamos muchos vuelos”, continuó Musk. “Es posible que los primeros no funcionen. Este es un territorio inexplorado. Nadie ha fabricado nunca un cohete orbital totalmente reutilizable. Así que tener eso es bastante significativo “.

Y SpaceX no se va a quedar pequeño con Starship. Tiene aproximadamente el mismo tamaño que el cohete lunar Saturno 5 de la NASA, pero tiene motores más eficientes. SpaceX también tiene como objetivo repostar eventualmente la nave estelar en la órbita de la Tierra, lo que le permitirá lanzar misiones a la luna, Marte y otros destinos con una carga completa de propulsor.

“Esa es la puerta de entrada a la galaxia, o al menos al sistema solar”, dijo Musk.

El empresario multimillonario dijo el año pasado que el primer lanzamiento orbital de Starship podría ocurrir en 2020. A pesar de la rápida tasa de progreso del proyecto, SpaceX no cumplirá con ese calendario.

Elon Musk analiza las capacidades del vehículo Starship de próxima generación de SpaceX con oficiales militares de EE. UU. En abril de 2019. Crédito: NORAD y el Comando Norte de EE. UU.

Musk dijo el lunes que SpaceX no está desarrollando mucho los sistemas de soporte vital que Starships necesitarán para acomodar a las personas.

“Tenemos que hacer que la cosa funcione automáticamente, entregando satélites, realizando cientos de misiones entregando satélites antes de que pongamos gente a bordo”, dijo Musk. “Sabemos cómo hacer un sistema de soporte vital complejo que pueda lidiar con una amplia gama de entornos, cambiando la presión atmosférica, cambiando el porcentaje de oxígeno y nitrógeno en el aire”.

Desarrollada en asociación con la NASA, la nave espacial Crew Dragon de SpaceX, con clasificación humana, llevó a los astronautas a la Estación Espacial Internacional por primera vez, demostrando los sistemas de soporte vital de la cápsula y el primer diseño de traje espacial de SpaceX. Los trajes usados ​​por los astronautas de Dragon, Doug Hurley y Bob Behnken, fueron diseñados para proteger a los miembros de la tripulación si la cápsula se despresurizaba en vuelo.

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“En resumen, sabemos cómo hacer eso”, dijo Musk. “Para una misión más larga, como si fuera a Marte, desea tener un sistema más renovable que el que tenemos en Crew Dragon. Quieres reciclar cosas, reciclar mucho más agua y más oxígeno. Pero si vas a la luna, no hay problema “.

La hoja de ruta a más largo plazo de SpaceX incluye una capacidad de reabastecimiento de combustible en órbita para hacer posibles los viajes a la luna. La NASA seleccionó el vehículo Starship de SpaceX en mayo como uno de los tres contendientes, junto con Blue Origin y Dynetics, para un módulo de aterrizaje lunar calificado para humanos que la agencia espacial financiará para misiones lunares tripuladas a finales de esta década.

Según la arquitectura planificada para el programa de aterrizaje lunar Artemis de la NASA, los astronautas se lanzarán desde la Tierra sobre el cohete de carga pesada del Sistema de Lanzamiento Espacial del gobierno y la cápsula de la tripulación Orion. Un módulo de aterrizaje calificado para humanos se lanzará por separado en un cohete comercial, luego volará a la luna y esperará el acoplamiento de la tripulación Orion en la órbita lunar.

Los astronautas flotarán en el módulo de aterrizaje lunar y descenderán a la superficie de la luna, realizarán experimentos y caminatas espaciales, luego despegarán para regresar a la cápsula Orion, que traerá a la tripulación de regreso a la Tierra.

El contrato del módulo de aterrizaje lunar de la NASA con SpaceX está valorado inicialmente en $ 135 millones, pero podría crecer si Starship gana la competencia de la NASA contra Blue Origin y Dynetics. Los $ 135 millones cubrirán solo un pequeño porcentaje del costo total de desarrollo de Starship, que Musk estimó en más de $ 5 mil millones.

“Se agradece el apoyo de la NASA, pero este es un programa que ha terminado, probablemente más de $ 5 mil millones”, dijo Musk el lunes. “Es útil, pero no cambia las reglas del juego. Pero, con suerte, si demostramos éxito con Starship, entonces podrán empezar a pensar seriamente en una base lunar “.

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