Diminuta roca espacial alcanza los 10.000 millones de dólares gracias al telescopio espacial James Webb

Un pequeño meteoroide golpeó el telescopio espacial James Webb recién desplegado en mayo, desalineando uno de sus espejos chapados en oro pero sin cambiar el horario del observatorio en órbita para estar completamente operativo en el corto plazo, dijo la agencia NASA el miércoles.

La diminuta roca espacial golpeó el telescopio de 10.000 millones de dólares a fines de mayo y dejó un efecto pequeño pero notable en los datos del telescopio, dijo la NASA en un comunicado, señalando que fue el quinto y mayor impacto en el telescopio desde su lanzamiento en diciembre.

«Después de las evaluaciones iniciales, el equipo descubrió que el telescopio aún funcionaba a un nivel que excedía todos los requisitos de la misión», dijo la NASA. «Se están realizando análisis y mediciones extensos».

Los ingenieros comenzaron un delicado reajuste del segmento del espejo impactado para ayudar a «deshacer parte de la distorsión» causada por el micrometeoroide, dijo la NASA.

Esta combinación de imágenes proporcionadas por la NASA el 9 de mayo muestra parte de la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia satélite de la Vía Láctea, vista por el Telescopio Espacial Spitzer retirado, a la izquierda, y el nuevo Telescopio Espacial James Webb. (NASA/JPL-Caltech/NASA/ESA/CSA/STScI/Prensa Asociada)

Webb se colocó en órbita solar a unos 1,6 millones de kilómetros de la Tierra en enero y se espera que produzca sus primeras imágenes en color del cosmos en julio.

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«Este impacto reciente no ha resultado en ningún cambio en el programa de operaciones de Webb», dijo la NASA.

El observatorio espacial más poderoso

El espejo de Webb fue diseñado para resistir el bombardeo de partículas del tamaño de polvo que vuelan a velocidades extremas a través del espacio, pero el impacto más reciente fue «más grande de lo que se ha modelado y más allá de lo que el equipo podría haber probado en tierra», dijo la NASA.

El telescopio espacial, operado por la NASA, se considera el observatorio espacial más poderoso jamás construido, con un conjunto de sensores y 18 segmentos de espejos chapados en oro que trabajan juntos para buscar planetas distantes y galaxias en las primeras etapas del universo.

Los ingenieros diseñaron el telescopio para soportar impactos ocasionales de micrometeoroides, pequeñas rocas espaciales que se mueven a la velocidad de la luz durante las lluvias de meteoritos pronosticadas cerca de la ubicación de Webb en el espacio.

El micrometeoroide del mes pasado no provino de ninguna lluvia de meteoritos, dijo la NASA. La agencia espacial estadounidense, que calificó el impacto como «un evento fortuito inevitable», dijo que ahora había convocado a un equipo de ingenieros para estudiar formas de evitar futuros impactos de rocas espaciales similares.

El telescopio es una colaboración internacional dirigida por la NASA en asociación con la Agencia Espacial Canadiense y la Agencia Espacial Europea.

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