Esta semana en astronomía con Dave Eicher

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Una única estrella variable Cefeida en la galaxia de Andrómeda (M31) resultó ser la clave que ayudó a Edwin Hubble a descubrir la verdadera escala de nuestro universo.

El 4 de octubre de 1923, Edwin Hubble tomó una placa fotográfica de la Nebulosa de Andrómeda (como se llamaba entonces) utilizando el Telescopio Hooker de 100 pulgadas ubicado en el Monte Wilson. La noche siguiente, tomó otro plato y descubrió que una estrella que parecía pertenecer a la nebulosa había cambiado de brillo. Al principio pensó que se trataba de una nova, una especie de explosión estelar. Pero finalmente se dio cuenta de que se trataba de un tipo especial de estrella variable, lo que le permitió medir con precisión la distancia a esa estrella.

Al estudiar estas estrellas variables (llamadas cefeidas) en nuestra propia galaxia, los astrónomos ya sabían que el período de tiempo durante el cual variaban estaba relacionado con su brillo intrínseco. Henrietta Leavitt, astrónoma del Observatorio de la Universidad de Harvard, descubrió en 1912 que cuanto más tardan las cefeidas en pulsar, más brillantes (y probablemente más grandes) son.


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Entonces, al conocer el verdadero brillo de la estrella y compararlo con su oscuridad, Hubble pudo calcular qué tan lejos estaba la estrella. Su respuesta: 1 millón de años luz. Este es un resultado sorprendente y ha puesto fin a un debate en curso sobre si estas «nebulosas espirales» eran parte de la Vía Láctea o si eran objetos a distancias mucho mayores.

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Hoy sabemos que la galaxia de Andrómeda (M31) está a unos 2,5 millones de años luz de distancia, no a 1 millón de años luz. Pero las implicaciones de las mediciones del Hubble son válidas. Lo que descubrió cambió para siempre nuestra visión del universo y confirmó que Andrómeda y sus hermanos nebulosos eran, de hecho, galaxias enteras separadas de la Vía Láctea, universos insulares propios.

Para obtener más información sobre esta famosa cefeida, llamada M31-V1, descubra la historia de Rod Pommier en nuestra edición de agosto de 2022, en la que describe su búsqueda para obtener imágenes de la estrella.

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