La seda de araña es más fuerte que el acero. Él también ensambla.

Afortunadamente para las arañas, milenios de evolución han hecho que las spidroins sean versátiles. Las proteínas, explicó el Dr. Rising, están estructuradas como pesas: una cadena larga y desordenada rematada en cada extremo por una gota en forma de perno. En las glándulas de seda, se cree que estas mancuernas se acoplan naturalmente en un extremo, creando duetos en forma de V que flotan en la droga.

Para formar la arquitectura requerida más estable de seda fuerte, las spidroins deben unirse en cadenas, usando los otros extremos de las mancuernas. Parece estar sucediendo bajo la influencia de algunas pistas químicas, dijo Jessica Garb, investigadora de seda de araña de la Universidad de Massachusetts, Lowell, que no participó en el estudio. A medida que la suspensión de spidroína se extruye a través de un laberinto de conductos cada vez más estrechos, las células de araña bombean ácido a la mezcla, lo que hace que los extremos libres de las mancuernas se adhieran. El viaje a través de estos tubos cónicos también tira y aprieta la seda en su forma final.

El Dr. Malay y sus colegas descubrieron que este tallado y autoensamblaje no podrían ocurrir si las espidroínas líquidas no se deshidrataran mientras se movían a través de la anatomía de la araña.

Otros experimentos han demostrado que las sales permiten que las proteínas se alejen rápidamente del líquido que las rodea, como el aceite y el vinagre en el aderezo para ensaladas. Esto permite que las espidroínas interactúen más fácilmente, dijo Cheryl Hayashi, investigadora de la seda de araña en el Museo Americano de Historia Natural que no participó en el estudio. Recién espesado, el guiso de espidroína se transforma en una estructura cada vez más fibrosa.

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La tubería de extrusión de seda puede parecer un poco voluminosa. Sin embargo, desde una perspectiva de ingeniería, es extremadamente elegante, dijo Keiji Numata, un científico de Riken que dirigió el estudio. Los científicos pueden construir polímeros ultrapotentes en el laboratorio a través de la fuerza bruta, lo que obliga a los materiales a unirse de formas que de otra manera no lo harían. Pero dados los ingredientes correctos, bajo las condiciones adecuadas, la receta de la seda de araña esencialmente se cocina sola.

Los investigadores aún no saben lo suficiente sobre este proceso para recrearlo por completo. También hay muchas formas diferentes de hilar la seda de araña, que varía de una especie a otra, e incluso dentro de la misma araña, dijo el Dr. Garb. Aunque las sedas son más conocidas por su papel en la construcción de sitios web, también se pueden usar para atraer parejas, proteger huevos o incluso ayudar a las arañas en el camino. haciendo autostop en una brisa que pasa.

Este estudio se centró en las proteínas que se encuentran en la seda de la dragalina, que sirve como una especie de cordón elástico para las arañas que cuelgan de sus telas o techos. “Pero todavía hay mucho más que la naturaleza ha descubierto que no sabemos”, dijo el Dr. Hayashi.

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