La estrella vecina Vega parece tener un planeta caliente

De hecho, ¡puede ser el segundo exoplaneta más candente descubierto hasta la fecha!

Vega es una estrella en la constelación de Lyra. Es una de las estrellas más brillantes del cielo nocturno y se encuentra a “solo” 25 años luz de la Tierra. Los investigadores ahora tienen un nuevo estudio ha encontrado evidencia de que esta estrella cercana puede ser el hogar de un planeta. Y no cualquiera; un espécimen gigantesco y al rojo vivo que incluso puede ser el segundo exoplaneta más candente descubierto hasta la fecha.

Wega
La estrella Vega es relativamente fácil de investigar. “La estrella es lo suficientemente brillante como para poder verla incluso al anochecer, cuando otras estrellas están oscurecidas por la luz solar”, dice el investigador Samuel Quinn. Sin embargo, los investigadores aún tienen que encontrar un solo planeta en órbita alrededor de la famosa estrella. ¿Cómo es posible? Wega es lo que los científicos llaman una estrella de tipo A; el nombre de objetos más grandes, más jóvenes y que orbitan mucho más rápido que nuestro propio sol. Por ejemplo, Wega gira sobre su eje cada 16 horas, mucho más rápido que el sol, que tarda 27 días terrestres en hacerlo. “Este ritmo frenético podría dificultar que los científicos recopilen datos precisos sobre el movimiento de la estrella y todos los planetas que orbitan a su alrededor”, dijo Quinn.

¿Un planeta?
Pero los investigadores ahora están en algo. En el estudio, se centraron en una década de datos de la estrella, recopilados por el Observatorio Fred Lawrence Whipple en el estado estadounidense de Arizona. En particular, el equipo buscaba un “testigo” que indicara la dirección de un posible planeta. Y en los datos sí encontraron una señal curiosa. Una señal que bien podría ser un mundo desconocido y exótico alrededor de Wega.

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Neptuno caliente
Según el equipo, bien puede haber un llamado “Hot Neptune” girando alrededor de Vega. Un Neptuno caliente es un exoplaneta del tamaño de nuestro propio Neptuno, que orbita bastante cerca de su estrella madre. “El planeta es al menos tan grande como Neptuno, o tal vez incluso comparable a Júpiter, y se dice que está más cerca de Vega que Mercurio de nuestro sol”, dice el investigador Spencer Hurt. El exoplaneta puede incluso estar tan cerca de Vega que un año en el planeta dura solo 2,5 días terrestres. En comparación; el planeta más cercano a nuestro sol, Mercurio, tarda 90 días en completar un círculo alrededor del sol.

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Impresión artística del exoplaneta KELT-9b, actualmente el exoplaneta más popular conocido. Quizás KELT-9b y el hipotético planeta alrededor de Vega sean muy similares. Imagen: NASA / JPL-Caltech

El hecho de que el exoplaneta esté tan cerca de su estrella madre al mismo tiempo significa que las temperaturas pueden elevarse bastante. De hecho, los investigadores predicen que el planeta puede ser incluso el segundo exoplaneta más caliente descubierto hasta la fecha. Las temperaturas de la superficie podrían rondar los 3000 grados centígrados. “El planeta podría explotar como un globo”, dice Quinn. “Incluso el hierro se fundiría en gas en su atmósfera”.

Estudiando
No es del todo seguro que el planeta exista realmente. Los investigadores aún tienen mucho trabajo por hacer antes de poder afirmar definitivamente que han descubierto el Planeta Caliente. Algo que esperan. “Sería muy emocionante encontrar un planeta alrededor de Vega”, dice Quinn. “Esto abre posibilidades para la caracterización futura de una manera que no es posible con planetas que orbitan estrellas más débiles”. Además, hasta ahora se han descubierto pocos planetas que orbitan estrellas tan brillantes y tan cerca de la Tierra como Vega. Esto significa que si hay planetas alrededor de la estrella, los científicos pueden estudiarlos en detalle.

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Los investigadores lo encuentran rosado. De hecho, podría haber otros mundos exóticos escondidos alrededor de Vega. “Es un sistema enorme, mucho más grande que nuestro propio sistema solar”, dice Hurt. “Puede que también haya otros planetas en todo este sistema. Solo depende de nuestra capacidad para detectarlo. “

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