Lanzamiento de Psyche, muestras de asteroides y más

Lanzamiento de Psyche, muestras de asteroides y más

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Un ejemplo de lentes gravitacionales descubierto en datos de Gaia. Crédito: ESA

La “mina de oro” gravitacional de Gaia

En 2013, la Agencia Espacial Europea (ESA) lanzó Gaia, una misión de telescopio espacial destinada a estudiar nuestra galaxia con una precisión sin precedentes para que los astrónomos puedan mapear los movimientos y características de más de dos mil millones de objetos, incluidas estrellas, exoplanetas y asteroides.

El 10 de octubre, la ESA intercambio los últimos datos de Gaia, e incluye el primer ejemplo de la nave espacial utilizada para encontrar lentes gravitacionales: objetos tan masivos que distorsionan y magnifican la luz detrás de ellos de una manera que nos permite ver cosas que de otra manera estarían demasiado lejos para ver.

Debido a que la luz tarda tanto en viajar a través del universo, cuando miramos objetos muy distantes, en realidad vemos cómo eran hace mucho tiempo, y porque las lentes gravitacionales nos permiten mirar En realidad muy lejos, también nos permiten ver muy lejos en el tiempo.

Las lentes gravitacionales son difíciles de encontrar, pero como Gaia mira a todas partes, puede detectarlas en lugares donde nadie esperaría mirar. Esto ha llevado ahora a Descubrimiento de casi 400 quásares con lentes gravitacionales, que son objetos extremadamente brillantes creados por agujeros negros supermasivos.

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«[This is] una mina de oro para los cosmólogos y el mayor conjunto de candidatos jamás publicado al mismo tiempo”, dijo la coautora Christine Ducourant.

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Trozos de asteroide fuera del recolector de muestras OSIRIS-REx. Crédito: NASA / Erika Blumenfeld / Joseph Aebersold

Una primera mirada a Bennu

A finales de septiembre, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA envió a la Tierra una cápsula que contenía piezas del asteroide Bennu, un emocionante final para una misión que comenzó hace siete años.

El aterrizaje de la cápsula en Utah también marcó el comienzo de un viaje completamente nuevo: científicos de todo el mundo estudiarán la materia de los asteroides con la esperanza de aprender más sobre el pasado de la Tierra y la forma de protegerla de asteroides amenazantes en el futuro.

El 11 de octubre, la NASA inició este viaje compartiendo las primeras imágenes de trozos del asteroide Bennu recolectados fuera del contenedor de muestras, así como su primer análisis del material.

OSIRIS-REx no solo recolectó mucho más material de asteroides de lo que esperaba la NASA (alrededor de 250 gramos frente al objetivo de 60 gramos), sino que la muestra también parece ser rica en carbono y minerales acuíferos, lo que añade evidencia a la teoría de que los impactos de asteroides pueden han sembrado la Tierra con los ingredientes necesarios para la vida.

“La muestra OSIRIS-REx es la muestra de asteroide rica en carbono más grande jamás entregada a la Tierra y ayudará a los científicos a investigar los orígenes de la vida en nuestro propio planeta para las generaciones venideras”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson.

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Un Falcon Heavy de SpaceX despegando con la nave espacial Psyche. Crédito: NASA / Aubrey Gemignani

Psique comienza su viaje

El viernes 13 fue un día aterrador para la NASA, ya que el lanzamiento de su misión Psyche se desarrolló sin problemas.

La nave espacial ahora está en camino al asteroide 16 Psyche, rico en metales, que los astrónomos creen que puede ser el núcleo roto de un «planetesimal», un componente básico de un planeta. Si es así, eso significa que al examinarlo podríamos hacernos una idea de cómo es el (inaccesible) núcleo de la Tierra y cómo se formó.

El Psyche, impulsado por energía solar, tardará seis años en recorrer el recorrido de 2.200 millones de kilómetros trazado por la NASA para la misión (la ruta tortuosa ahorra combustible). Una vez que llegue, pasará más de dos años orbitando este inusual asteroide, recopilando datos, tomando fotografías y mapeando su superficie.

Durante su viaje, la nave espacial también demostrará un nuevo sistema de comunicaciones basado en láseres en lugar de ondas de radio. Si funciona como se espera, podría permitir que las sondas en el espacio profundo transmitan más datos a la Tierra y más rápidamente.

«Felicitaciones al equipo de Psyche por este exitoso lanzamiento, el primer viaje a un asteroide rico en metales», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. «La misión Psyche podría proporcionar a la humanidad nueva información sobre la formación de planetas mientras prueba tecnología que podría usarse en futuras misiones de la NASA».

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