Una danza cósmica de las estrellas a través del tiempo

Una danza cósmica de las estrellas a través del tiempo

NGC 1087, una galaxia a 80 millones de años luz de distancia en Cetus, presenta estrellas nuevas y antiguas. Descubierta en 1785, se observó que era una supernova en 1995. Imágenes recientes del Hubble como ésta proporcionan información sobre su formación estelar en curso y la interacción entre las estrellas y los gases moleculares. Crédito: Telescopio Espacial Hubble de la NASA, ESA, R. Chandar (Universidad de Toledo) y J. Lee (Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial); Tratamiento: Gladys Kober (NASA/Universidad Católica de América)

Estrellas nuevas y viejas brillan en los polvorientos brazos espirales de la galaxia NGC 1087, como se ve en esta impresionante imagen tomada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA.

Ubicada a 80 millones de años luz de distancia en la constelación de Cetus, NGC 1087 es una galaxia espiral barrada. Tiene un diámetro de 87.000 años luz y un núcleo o centro muy pequeño. Las franjas de polvo de la galaxia, visibles en rojo oscuro, ayudan a definir su estructura espiral.

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La barra estelar de NGC 1087, la estructura alargada y blanca brillante en el centro de la galaxia, también es más corta que las de otras galaxias barradas. Normalmente, en las galaxias barradas, la gravedad del centro atrae grandes cantidades de gas, provocando un estallido de formación estelar seguido de una lenta desintegración. De manera singular, NGC 1087 muestra signos de formación de nuevas estrellas, lo que la hace particularmente interesante para los científicos.

Observaciones históricas de NGC 1087

El astrónomo británico William Herschel descubrió NGC 1087 en 1785. La galaxia se encuentra justo al sur del ecuador celeste, por lo que es visible desde ambos hemisferios. En 1995, los astrónomos descubrieron una supernova de tipo II dentro de esta galaxia. Las supernovas de tipo II ocurren cuando una estrella masiva consume todo su combustible nuclear y su núcleo de hierro colapsa y luego explota. Llamada 1995V, es la única supernova jamás vista en esta galaxia.

Las perspicaces observaciones del Hubble

En esta nueva imagen en luz ultravioleta, visible e infrarroja cercana tomada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, las rayas de color rojo oscuro son gas molecular frío, la materia prima a partir de la cual se forman las estrellas. Las manchas de color rosa brillante marcan áreas donde se están formando nuevas estrellas, caracterizadas por la presencia de hidrógeno, oxígeno y azufre ionizados. Las regiones más azules albergan estrellas jóvenes y calientes formadas anteriormente en la vida de esta galaxia. Hubble observó NGC 1087 para estudiar el vínculo entre las estrellas jóvenes y los gases fríos y, en particular, para determinar qué sucede en las regiones gaseosas después de que se forman estrellas en ellas.

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