Resuelto el antiguo misterio de las inundaciones de un lago glacial

Un misterio de larga data del lago glacial involucra inundaciones o “jokulhlaups” que emergen repentina e impredeciblemente de glaciares o casquetes polares. Los científicos han estudiado durante mucho tiempo el desarrollo de estas inundaciones, que se encuentran entre las más grandes del mundo.

Estas inundaciones afectan el movimiento de algunos glaciares y constituyen un peligro importante en Islandia. Y el mecanismo y el momento del inicio de estas inundaciones no se han entendido.

Un nuevo estudio de la Universidad de Hawaii en Mānoa El astrobiólogo y científico de la Tierra Eric Gaidos ha resuelto este misterio.

En junio de 2015, una serie de eventos inesperados revelaron el inicio de estas inundaciones. Ese verano, los científicos perforaron un agujero en uno de los lagos de Islandia para estudiar su vida microbiana. Mientras recolectaba muestras a través del pozo, el equipo notó una corriente descendente en un pozo.

Este flujo fue tan fuerte que los científicos casi pierden sus sensores y equipos de muestreo en el agujero.

Gaidos dijo, “Asumimos que accidentalmente conectamos un cuerpo de agua dentro del glaciar al lago de abajo. Este cuerpo de agua fluyó rápidamente hacia el lago.

Ilustración del movimiento del agua que pudo haber desencadenado la inundación de junio de 2015 (las flechas indican la dirección del flujo): el lago subglacial, calentado a 4 C por entrada geotérmica, el embalse encaramado alimentado por el deshielo del verano a través de la capa de abeto, un sistema lleno de agua de grietas y conductos (molinos), nuestro pozo y la descarga debajo de la presa de hielo. Crédito: Gaidos, et al. (2020)

Unos días después, después de que el equipo abandonara el glaciar, el lago se inundó. Afortunadamente, las inundaciones fueron bajas y los islandeses tienen un elaborado sistema de alerta temprana en sus ríos, por lo que nadie resultó herido ni ninguna infraestructura dañada en este evento.

Los científicos utilizaron un modelo informático del drenaje del flujo a través del agujero y su efecto en el lago para mostrar que podría haber provocado la inundación.

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Gaidos dijo, “Descubrimos que el glaciar podía contener masas de agua más pequeñas sobre los lagos alimentados por el deshielo del verano. Si este cuerpo de agua está conectado hidráulicamente al lago, la presión en el lago aumenta, permitiendo que el agua comience a fluir debajo del glaciar.

Si bien el equipo estableció una asociación artificial con el lago en 2015, se pueden formar conexiones naturales cuando el agua de la lluvia o el deshielo se acumula en las grietas. La presión finalmente se agrieta a través del glaciar hasta el lago. Este hallazgo proporciona una nueva comprensión de cómo pueden comenzar estas inundaciones y cómo depende del clima y la temporada.

Los colaboradores en Islandia continúan su investigación sobre este fenómeno, utilizando sondeos de radio para buscar cuerpos de agua en el hielo y estudiar el lago más grande que se encuentra debajo.

Referencia de la revista:
  1. E. Gaidos et al., Après Nous, le Déluge: A Human-Triggered Jökulhlaup from a Subglacial Lake, Geophysical Research Letters (2020). DOI: 10.1029 / 2020GL089876

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