Rocket Lab se lanzará en 2024 con la misión satelital 'Four of a Kind'

Rocket Lab se lanzará en 2024 con la misión satelital 'Four of a Kind'

Rocket Lab se está preparando para su primer lanzamiento en 2024, con su vehículo de lanzamiento Electron listo para lanzar cuatro satélites de conciencia de la situación espacial (SSA) a la órbita terrestre baja desde la península de Māhia en Nueva Zelanda. Llamado «Cuatro de un tipo», Electron está programado para despegar del Complejo de Lanzamiento-1B de Rocket Lab en Māhia no antes de las 7:15 p.m. NZDT del 31 de enero (06:15 UTC).

La ventana de lanzamiento permanecerá abierta durante 45 minutos, hasta las 8:00 p. m. NZDT (07:00 UTC), y habrá oportunidades de lanzamiento de respaldo disponibles en caso de que se cancele el lanzamiento. El lanzamiento estaba originalmente programado para las 7:15 p.m. NZDT del 17 de enero, pero se canceló temprano el día del lanzamiento para dar tiempo suficiente para completar los procedimientos previos al lanzamiento, según Rocket Lab. Luego, la compañía se preparó para el lanzamiento el 28 de enero, pero abandonó debido a condiciones climáticas desfavorables.

Además de entregar los cuatro satélites SSA, Rocket Lab intentará una recuperación marítima de la primera etapa de Electron, lo que marcará el primer intento de recuperación de refuerzo de Rocket Lab desde la misión «We Love The Nightlife» en agosto del año pasado.

Carga útil del electrón

La carga útil de la misión consistirá en cuatro cubesats LEMUR (Low Earth Multi-Role Receiver) que se colocarán en órbita en nombre del cliente de Rocket Lab, Spire Global Inc., que construyó la nave espacial y la operará para su propio cliente, NorthStar Earth. . y Espacio. Spire construye las cuatro naves espaciales, que miden 3U (10x10x34,5 centímetros) y pesan menos de 6 kilogramos cada una, para proporcionar monitoreo del clima espacial, así como el seguimiento de las actividades marítimas y aéreas.

El cubo satelital LEMUR. (Crédito: Aguja)

Si bien los satélites LEMUR se construyen principalmente para monitorear la actividad de la Tierra, NorthStar tiene la intención de construir una constelación de naves espaciales LEMUR dedicadas a rastrear otras actividades espaciales desde el espacio.

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Los satélites monitorearán todas las órbitas cercanas a la Tierra para proporcionar un mayor nivel de conciencia situacional a la comunidad mundial de satélites. Según Spire, la nave espacial LEMUR operada en nombre de NorthStar proporcionará «información oportuna y precisa para la detección, seguimiento, determinación de órbitas, prevención de colisiones, navegación y alertas de proximidad de objetos espaciales».

Se espera que la constelación NorthStar incluya 12 satélites, y se espera que ocho más se lancen en bloques de cuatro a través de dos lanzamientos de Electron a finales de este año.

Lanzamiento de Electrón

Los preparativos finales para el lanzamiento comenzaron el 15 de enero, cuando Rocket Lab integró la carga útil de cuatro naves espaciales con Electron, seguido de un exitoso ensayo general antes del lanzamiento originalmente planeado al día siguiente.

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La cuenta regresiva comenzará oficialmente a las 7 a. m., con la cuenta regresiva iniciada formalmente. Luego, el vehículo de lanzamiento se elevará a una posición vertical en la hora T-4, seguido poco después por la carga de propulsor, donde los tanques de combustible del Electron se prepararán para el lanzamiento con el cohete propulsor RP-1. Dos horas más tarde, Electron se cargará con oxígeno líquido, oxidando los motores de Electron y permitiendo la combustión que impulsará el cohete y su carga útil al espacio.

En los minutos T-15, el equipo de lanzamiento evaluará las condiciones climáticas y la preparación de Electron para volar con un estudio de avance/no avance. Si Electron recibe autorización para volar, el último paso importante antes de la ignición será en los minutos T-2, cuando comienza la secuencia de lanzamiento automático.

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El encendido se produce en T-2 segundos, y los nueve motores Rutherford de primera etapa de Electron proporcionan 190 kilonewtons de empuje al cohete. Después de T0, los nueve motores de la primera etapa seguirán funcionando durante dos minutos y 25 segundos, después de lo cual está previsto que el motor principal se apague.

Unos segundos más tarde, la segunda y la primera etapa de Electron se separarán, seguidas por el encendido del exclusivo motor Rutherford optimizado al vacío de la segunda etapa a T+2 minutos y 31 segundos.

La primera etapa debería entonces regresar a la Tierra asistida por un paracaídas, con un aterrizaje previsto para unos T+18 minutos. Si tiene éxito, la primera etapa se recogerá en barco y se transportará a las instalaciones de producción de Rocket Lab en Auckland, Nueva Zelanda. Allí, se evaluarán los daños y la posible renovación mientras Rocket Lab trabaja para alcanzar su objetivo de reutilización en la primera etapa.

Gráfico que muestra el cronograma de la misión de Four of a Kind. (Crédito: Laboratorio de cohetes)

A medida que la primera etapa continúa su descenso hacia la Tierra, la segunda etapa de Electron continuará ardiendo hasta T+9 minutos y 20 segundos, después de lo cual la etapa de inicio de Electron, impulsada por un solo motor Curie, se separará y comenzará la etapa final de vuelo.

La etapa inicial colocará la carga útil en su órbita circular planificada de 560 kilómetros, con una inclinación de 97 grados, seguida de una separación de la carga útil aproximadamente T+1 hora y 17 minutos, finalizando la misión y a principios de 2024 desde RocketLab.

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(Imagen principal: una primera etapa reutilizable de Electron, indicada por su etapa intermedia roja, en preparación para su lanzamiento. Crédito: Rocket Lab)

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